El rover Perseverance ahora tiene una docena de muestras recolectadas en Marte

Perseverance acelera el ritmo de recolección de muestras en Marte. (Imagen: NASA/JPL).

En febrero del 2021 el rover Perseverance aterrizó en Marte, no iba solo, sino que en su vientre llevó un pequeño helicóptero que unos meses después completaría la misión de realizar un sobrevuelo propulsado en otro mundo en una racha histórica. Ambos tienen sus propios objetivos, el del rover es buscar signos de vida y viene haciendo muy bien su trabajo: hasta la fecha ha recolectado y sellado una docena de muestras en el planeta rojo.

Lo interesante de todo esto es que la NASA en conjunto con la ESA planean ir por esas muestras en una misión futura, traerlas de vuelta a la Tierra y analizarlos a profundidad en los laboratorios. Aquí podría encontrarse la respuesta definitiva de si Marte alguna vez fue habitable o si todavía tiene los recursos clave para la vida ocultos en él.

Hasta ahora, ninguna agencia espacial ha conseguido traer de vuelta muestras desde Marte, por lo que esto representa un esfuerzo histórico que recuperaría y entregaría muestras de ese terreno lejano para su estudio intensivo en laboratorios de la Tierra en busca de signos de vida microscópica en el pasado en el Planeta Rojo. Según indica la agencia espacial, la asociación estratégica entre la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea) incluiría varias naves espaciales, incluido un cohete que se lanzaría desde la superficie de Marte.

«Llámalos la «docena polvorienta». Ahora tengo 12 muestras de núcleos de roca a bordo, recogidas mientras #MuestreoDeMarte en estos diferentes sitios alrededor del cráter Jezero», se lee en la cuenta de Twitter del Rover.

La recolección de muestras por parte del rover se ha visto a un ritmo acelerado últimamente, de hecho, las últimas 3 muestras las ha recolectado en menos de un mes. Perseverance utiliza un taladro de percusión giratorio y una broca hueca para perforar y extraer muestras. El instrumento se ubica en el extremo de su brazo robótico de dos metros de largo. Según indica la NASA, las muestras que se extraen tienen un grosor un poco superior al de un lápiz. El rover lleva 43 tubos de muestreo, y los miembros del equipo ha mencionado llenar al menos 20 de ellos antes de que finalice la misión. Cada muestra será un núcleo cilíndrico de 1.3 cm de ancho por 6 cm de largo.

El objetivo es nétamente cienífico, por lo que el compromiso de las agencias espaciales mantiene ese foco. «El equipo de Perseverance hizo todo lo posible por nosotros, porque el Retorno de Muestras de Marte tiene necesidades únicas en lo que respecta al lugar donde operamos», dijo en un comunicado el director del programa MSR, Richard Cook, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. «Esencialmente, un lugar de aterrizaje aburrido es bueno. Cuanto más plana y poco inspiradora sea la vista, mejor nos gusta, porque aunque hay muchas cosas que hay que hacer cuando llegamos a recoger las muestras, hacer turismo no es una de ellas»

El hecho de traer muestras desde Marte es un desafío grande, son alrededor de 7 meses de viaje en una ventana que abre cada dos años. Nadie lo ha hecho hasta el momento, así que, si la NASA y la ESA lo consiguen, marcarán un hito importante. Además, hay que considerar que no se trata de cualquier muestra ya que se escogen estratégicamente los lugares donde el rover escaba con un taladro y extrae el suelo o roca marciana.

Puedes ver el detalle de las muestras que va recolectando en el sitio web del rover Perseverance.

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