¡Confirmado! Fernanda, la tortuga «fantástica» de Galápagos, demuestra que su especie no se extinguió

Fernanda, la tortuga hembra que fue encontrada en 2019. (Foto: Lucas Bustamante Galapagos Conservancy).

Han pasado más de 100 años y no sabíamos casi nada situación de la tortuga gigante de las Islas Fernandinas (Chelonoidis phantasticus), solo se tiene un espécimen, de hecho, se llegó a pensar que se habían extinguido. En 2019 un inesperado descubrimiento generó una ola de noticias sobre la posibilidad de que las tortugas gigantes aún pueden sobrevivir en la isla. Y así fue, un estudio acaba de confirmar que en realidad al menos un miembro de la especie aún vive.

Si la tortuga Fernandina sigue viva ha intrigado a los biólogos durante décadas. Sin embargo, el misterio parecía cambiar de rumbo con el descubrimiento de Fernanda en el 2019, llamada así en honor a la isla Fernandina. Actualmente Fernanda vive el Centro de Tortugas del Parque Nacional Galápagos; es probable que tenga más de 50 años, pero es pequeña y su crecimiento está atrofiado.

El explorador Rollo Beck recogió un único ejemplar de Chelonoidis phantasticus -«La fantástica tortuga gigante»- durante una expedición de la Academia de Ciencias de California en 1906. Los científicos secuenciaron los genomas de ambos individuos y los compararon con todas las especies vivas de tortugas gigantes de las Galápagos, revelando que las dos tortugas fernandinas conocidas son del mismo linaje y distintas de todas las demás.

Un equipo internacional de investigadores ha secuenciado el genoma del único ejemplar conocido de la tortuga gigante de la isla Fernandina, hallado en 1906, y lo ha comparado con el de una tortuga hembra que se encontró viviendo en la isla en 2019. Su análisis confirmó que la tortuga encontrada viva es de una especie que se creía extinguida hace más de un siglo, informó la Universidad de Newcastle.

«Solo se han encontrado dos tortugas en la isla Fernandina, y aquí hemos demostrado que efectivamente son miembros de la misma especie, y diferentes de las otras tortugas de Galápagos. Es un descubrimiento realmente emocionante que la especie no está de hecho extinguida, sino que sigue viva», dijo en un comunicado la autora principal del estudio, la Dra. Evelyn Jensen, profesora de Ecología Molecular de la Facultad de Ciencias Naturales y Medioambientales de la Universidad de Newcastle.

Galápagos, cuya biodiversidad inspiró la revolucionaria teoría de la evolución de Charles Darwin, alberga una gran variedad especies y ha sido reconocida como un laboratorio natural para el estudio de procesos evolutivos. Los estudios genéticos de tortugas gigantes de Galápagos iniciaron en 1995 y cuatro años después ya se habían descrito todas las especies sobrevivientes, luego se realizó el estudio de las especies extintas.

El reciente hallazgo ofrece esperanza a los biólogos en la recuperación de la especie, expediciones recientes habrían encontrado señales de al menos 2 o 3 tortugas durante otras expediciones en la isla. De momento, Fernanda se encuentra en modo solitario, ya que es la única con vida de su especie conocida e identificada oficialmente.

«El futuro de la especie depende de si se encuentran otros ejemplares vivos. Si hay más tortugas fernandinas, podría iniciarse un programa de cría para reforzar la población. Esperamos que Fernanda no sea el ‘final’ de su especie», dijo Jensen.

Los hallazgos se describen en un artículo publicado en la revista Communications Biology.

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