La NASA anuncia que le quedan pocos meses de vida al robot InSight en Marte

El módulo de aterrizaje InSight Mars se acerca a su final. (Créditos: NASA/JPL-Caltech).

La NASA ha comunicado recientemente que, el módulo de aterrizaje en Marte InSight está perdiendo gradualmente su potencia y se prevé que termine sus operaciones científicas a finales de este verano. Para diciembre, el equipo de InSight espera que el módulo de aterrizaje quede inoperativo, lo que lamentablemente significará el fin a una misión que realizó mediciones sin precedentes sobre la actividad sísmica en el planeta rojo.

InSight (abreviatura de Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) aterrizó en el Planeta Rojo en noviembre de 2018 y hasta ahora ha detectado más de 1.300 terremotos marcianos -el más reciente, uno de magnitud 5 que se produjo el 4 de mayo– y ha localizado regiones del planeta rojo propensas a sufrir terremotos.

Es la primera misión que le da a Marte un chequeo completo desde que el planeta se formó hace 4.500 millones de años. Estudia el interior profundo de Marte y fue diseñado para tomar los signos vitales del planeta: su pulso, temperatura y reflejos. El módulo de aterrizaje utiliza instrumentos de última generación para profundizar bajo la superficie y buscar las huellas dactilares de los procesos que formaron los planetas terrestres.

Gracias a los datos que registra InSight sobre los terremotos, los científicos han podido medir la profundidad y la composición de la corteza, el manto y el núcleo de Marte. Además, ha registrado datos meteorológicos de incalculable valor y ha estudiado los restos del antiguo campo magnético del planeta vecino.

«InSight ha transformado nuestra comprensión del interior de los planetas rocosos y ha sentado las bases para futuras misiones», dijo en un comunciado Lori Glaze, directora de la División de Ciencias Planetarias de la NASA. «Podemos aplicar lo que hemos aprendido sobre la estructura interior de Marte a la Tierra, la Luna, Venus e incluso a planetas rocosos de otros sistemas solares».

El robot se encuentra equipado con un par de paneles solares que miden aproximadamente 2.2 metros de ancho cada uno. El módulo de aterrizaje InSight Mars tiene dos objetivos científicos que respaldan las metas científicas de la Misión:

  • Formación y Evolución: Comprenda la formación y evolución de los planetas terrestres a través de la investigación de la estructura interior y los procesos de Marte.
  • Actividad tectónica: determine el nivel actual de actividad tectónica y la tasa de impacto de meteoritos en Marte.

Los planes iniciales fueron lograr los principales objetivos científicos de la misión en su primer año en Marte (casi dos años terrestres). Y así lo hizo. Dado que aún se encontraba firme, la misión fue extendida. Sin embargo, sus paneles solares han estado produciendo menos energía a medida que continúan acumulando polvo.

Debido a la reducción de la potencia, el equipo pondrá pronto el brazo robótico del módulo de aterrizaje en su posición de reposo (llamada «pose de retiro») por última vez a finales de este mes, explica la NASA.

«Hemos estado esperando una limpieza de polvo como la que vimos ocurrir varias veces a los rovers Spirit y Opportunity», dijo Bruce Banerdt, investigador principal de InSight en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, que dirige la misión. «Eso todavía es posible, pero la energía es lo suficientemente baja como para que nuestro objetivo sea aprovechar al máximo la ciencia que todavía podemos recoger».

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