El rover chino encuentra que Marte tuvo agua líquida en su superficie mucho más recientemente de lo que se pensaba

Rover Zhurong en una vista del área de aterrizaje, las huellas de las ruedas y una pequeña duna de arena. (Crédito: Administración Nacional del Espacio de China (CNSA)).

Se cree que hace millones de años Marte era un mundo diferente, tal vez un poco más cercano a nuestro planeta Tierra, donde probablemente tuvo grandes ríos sobre la superficie. Algo pasó que con el tiempo esta agua desapareció, parte de ella bajo la superficie y otra en el aire. Los investigadores han planteado que el planeta rojo era húmedo, solo que eso fue hace miles de millones de años. Ahora, el rover chino ha encontrado evidencia que el agua líquida estaba presente mucho más recientemente.

Un nuevo estudio publicado en la revista Science Advances, un equipo de científicos que analizaron los datos del rover Zhurong de China revelaron pruebas de la actividad del agua desde hace 700 millones de años. Eso es mucho más reciente porque se creía que eran 3.000 millones de años.

El rover chino Zhurong forma parte de la misión Tianwen-1, que aterrizó en la superficie de Marte en mayo de 2021. El estudio abarca su lugar de aterrizaje en Utopia Planitia, utilizando los datos que el rover recogió durante sus primeros 92 días marcianos. El equipo analizó los datos de tres instrumentos diferentes de Zhurong: el espectrómetro de descomposición inducida por láser (MarSCoDe), la cámara telescópica de microimágenes y el espectrómetro infrarrojo de onda corta.

Durante este tiempo, Zhurong ha estado utilizando sus dos espectrómetros para analizar las rocas. En su viaje sacó fotos de las rocas con su cámara de microimagen. El rover también las hace explotar con un láser para crear humo que pueda ser analizado.

El equipo de investigadores de la Academia de Ciencias de China, compararon las firmas que encontraron en las rocas de Marte con las rocas de la Tierra, descubriendo que algunas de las rocas son minerales hidratado (minerales que contienen agua). El agua tuvo que haber persistido en Marte mucho más tiempo de lo que se pensaba para explicar los minerales hidratados. Además, sugieren que la existencia de tales rocas en la superficie abre la posibilidad de hielo en el suelo.

Esto hallazgo es muy interesante por dos razones. Primero, si el agua fluía más recientemente en la superficie marciana, los organismos (si existieron) pudieron tener más tiempo de desarrollarse. Estamos hablando de 2.3 mil millones de años de diferencia. Segundo, si hay hielo en el suelo, los astronautas podrían aprovecharlo en las misiones futuras.

El rover chino no es el único que busca signos de vida en Marte, también está Perseverance de la NASA que avanza de maravilla. Más allá de explorar en la búsqueda de vida antigua en el planeta rojo, el rover de la NASA tiene objetivos puntuales muy ambiciosos. Va recolectando muestras para que en una misión futura sean traídas hasta la Tierra y puedan ser analizadas a profundidad. Esto es algo que nunca se ha hecho, de lograrse marcaría un hecho histórico y probablemente también la prueba definitiva de si existió vida en Marte en algún punto de su historia.

Los hallazgos del rover Zhurong aparecen en la revista Science Advances.

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