Hubble celebra su 30.º cumpleaños con una impresionante imagen de un inusual grupo de galaxias

El legendario telescopio espacial Hubble está muy cerca de cumplir 32 años en el espacio. El honorable observatorio celebra su aniversario como se debe, observando las maravillas del universo y, para esta ocasión ha fotografiado un inusual grupo de 5 galaxias que están camino a una colisión.

El Hickson Compact Group 40 captado por el Hubble. (Crédito: NASA, ESA/ Procesamiento: Alyssa Pagan).

Atrapadas en una pausada danza gravitacional, las cinco galaxias, conocidas como Hickson Compact Group (HCG) 40, se ubican en dirección a la constelación de Hydra. Incluye tres galaxias en forma de espiral, una galaxia elíptica y una galaxia lenticular que están próximas a colisionar.

En astronomía decir «próximo» es en realidad un término muy relativo, en este caso una fusión entre estas galaxias podría ocurrir en al menos mil millones de años. Pero, aun así, astronómicamente hablando están muy cerca, lo que significa que esta imagen representa un momento muy especial de sus vidas.

Estos eventos son únicos para nosotros, pero en todo el universo es en realidad más común de lo que parece. Incluso la galaxia Vía Láctea pasó por colisiones violentas, y a futuro le esperan otras. Acogedoras agrupaciones de galaxias como HCG son más comunes en el corazón de enormes cúmulos de galaxias. Sin embargo, este grupo de galaxias es inusual ya que están notablemente aisladas en su propia y pequeña parcela del universo.

Una posible explicación es que hay mucha materia oscura (una forma de materia desconocida e invisible) asociada a estas galaxias. Si se acercan, la materia oscura puede formar una gran nube dentro de la cual orbitan las galaxias. Cuando las galaxias atraviesan la materia oscura, sienten una fuerza de resistencia debida a sus efectos gravitatorios. Esto ralentiza su movimiento y hace que las galaxias pierdan energía, por lo que caen juntas, explica la NASA en un comunicado.

«Las observaciones sugieren que estos grupos compactos pueden haber sido más abundantes en el universo primitivo y haber proporcionado el combustible necesario para alimentar los agujeros negros, conocidos como cuásares, cuya luz procedente del material recalentado en inflexión se propagó por el espacio».

El estudio de acontecimientos como este nos proporciona conocimiento para comprender cómo crecen y evolucionan las galaxias masivas a lo largo de millones y miles de millones de años, nuestros orígenes y también la evolución del mismo universo.

Hubble (HST, Hubble Space Telescope) es una misión conjunta de la NASA y la ESA, lanzado el 24 abril de 1990 a bordo del transbordador espacial Discovery (STS-31). Desde su posición a 600 km por encima de la Tierra, Hubble puede detectar la luz con una «agudeza visual» cinco veces mayor que los mejores telescopios terrestres

Es el observatorio espacial más famoso, y probablemente el de mayor éxito, que ha existido. ¡Es un tesoro para el conocimiento humano! Hasta la fecha, el telescopio ha realizado 1,5 millones de observaciones de aproximadamente 50.000 objetivos celestes.

El longevo Hubble de 32 años sigue proporcionado una deslumbrante variedad de imágenes que han asombrado e inspirado al público. El diseño único del Hubble, que permite que los astronautas lo reparen y actualicen con tecnología avanzada, lo ha convertido en uno de los observatorios más valiosos que a través de vistas de maravillas cósmicas aporta nuevo conocimiento sin precedentes.

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