¿Por qué se extinguieron los dinosaurios? Desgracia para unos, suerte para otros

Representación artística de dinosaurios que huyen del impacto de un meteorito. (Ilustración de Mark Garlick, Science Source)

Hoy en día hay muchos restos fósiles que han sido rescatados y muestran que los dinosaurios dominaron el planeta Tierra al menos 160 millones de años. Lo interesante es que ningún resto de dinosaurio tiene menos de 65 millones de años, lo que nos lleva a pensar que algo acabó con los dinosaurios repentinamente. Desde ese momento, todos los dinosaurios no avianos dejaron de existir.

Probablemente los dinosaurios son los más populares, pero junto a ellos se extinguieron las tres cuartas partes de la vida en la Tierra, incluyendo a los temibles reptiles marinos y voladores: mosasaurios, ictiosaurios, plesiosaurios y pterosaurios. En general, toda la diversidad se redijo drásticamente y la vida tuvo que florecer después de la catástrofe.

Todo lo que sabemos sobre los dinosaurios no avianos se basa en los fósiles, que incluyen huesos, dientes, huellas, rastros, huevos e impresiones de la piel. Durante siglos, personas de todo el mundo han descubierto sorprendentes huesos y huellas fósiles. Los primeros hallazgos inspiraron leyendas y cuentos de hadas, ya que la gente imaginaba que estos huesos pertenecían a gigantes o a enormes monstruos. Las aves modernas son un tipo de dinosaurio porque comparten un ancestro común con los dinosaurios no avianos.

Los paleontólogos han buscado averiguar las causas de este declive, así como la suerte de otros grupos de la época. Muchos coinciden en que son complejas y difíciles de atribuir a una sola fuente. El misterio todavía sigue sin resolverse. La hipótesis más aceptada es que la extinción fue provocada por un asteroide.

Hace 66 millones de años un asteroide de unos 12 kilómetros de diámetro se estrelló en la península de Yucatán, en México. La magnitud del suceso es difícil de averiguar, pero pudo ser equivalente a varios miles de millones de veces la potencia de una bomba atómica utilizada al final de la Segunda Guerra Mundial. Un estudio de Cornell University realizó un análisis de la energía, la masa y el tamaño del impactador.

El impacto habría generado tsunamis en todo el mundo, además de provocar una oscuridad total por efecto de la gran cantidad de polvo que fueron expulsados a la atmósfera. Todo este proceso habría acabado con un 75% de las especies, donde pequeños mamíferos y aves habrían continuado el curso de la evolución.

Los investigadores debaten si antes del impacto los dinosaurios y otras especies se encontraban amenazadas, es decir, si estaban o no en declive incluso antes de la llegada del asteroide. Un estudio publicado en Nature Communications sugiere que había una disminución de este grupo de invertebrados mucho antes del impacto y al analizar los factores ecológicos y físicos, llegaron a la conclusión de que la disminución de los dinosaurios probablemente fue impulsada por el enfriamiento del clima global y la disminución de la diversidad de herbívoros.

La pregunta final es: ¿qué habría pasado si el asteroide no se hubiera estrellado? Es probable que los dinosaurios hubieran continuado gobernando la Tierra, y, por tanto, los primates no habrían tenido oportunidad. Como consecuencia, ninguno de nosotros habría podido concretarse. Lo que tristemente acabó con la mayor parte de la diversidad, incluyendo los legendarios dinosaurios, fue de mucha suerte para otros grupos y en estos últimos nos encontramos.

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