Finalmente sabemos cómo es que los tardígrados pueden sobrevivir décadas sin agua

Años de deshidratación extrema serían fatales para la mayoría de las formas de vida que habitan en nuestro planeta, incluyéndonos, pero no es así para los diminutos y casi «superpoderosos» tardígrados, cuyas excepcionales características han llamado la atención de científicos y público en general.

Es bien sabido que los tardígrados, también conocidos como osos de agua, que alcanzan una longitud de menos de un milímetro de largo, son capaces de sobrevivir en condiciones realmente extremas. Estos increíbles organismos pueden adaptarse a la deshidratación casi total y sobrevivir durante décadas, algo extraordinario y admirable que hasta ahora no se comprendía cómo era posible.

Ahora, un grupo de investigadores de la Universidad de Tokyo acaban de descubrir por primera vez un sensacional mecanismo que explica cómo los tardígrados soportan la deshidratación casi total durante años y sobreviven sin ninguna complicación; como despertar de una larga, larga, larga, siesta, —¡Como nuevo!—. Los hallazgos del equipo se publicaron recientemente en la revista PLOS BIOLOGY, te platicamos todos los detalles a continuación.

Lo que sabíamos sobre la capacidad de supervivencia de los tardígrados

Reconocíamos muy bien que algunos tardígrados (eutardígrados) son capaces de sobrevivir a la deshidratación casi total, entrar en un estado de reposo estable y, después de mucho tiempo, cuando las condiciones les permitan rehidratarse, reanudar su vida activa sin mayor complicación. Se han reportado que los mayores tiempos de duración en este estado “inactivo” han sido entre 15 y 20 años.

Lo que descubrieron los investigadores sobre estas cautivadoras criaturas microscópicas

«Aunque el agua es esencial para toda la vida que conocemos, algunos tardígrados pueden vivir sin ella potencialmente durante décadas. El truco está en cómo sus células lidian con este estrés durante el proceso de deshidratación», dijo Takekazu Kunieda, autor del reporte.

Tras numerosos estudios, los investigadores determinaron que este «superpoder» se debe a unas proteínas solubles en calor y abundantes en el citoplasma (CAHS, por sus siglas en inglés) que son exclusivas de los tardígrados. Estas fungen como protectores celulares durante la deshidratación y evitan los daños provocados por este fenómeno.

¡El mecanismo de las CAHS es impresionante y único!

Las CAHS, que se encuentran en el citoplasma de cada una de las células del tardígrado, son capaces de detectar cuando estas se están deshidratando y se “activan”, al hacerlo, forman filamentos similares a un gel, lo que finalmente constituye toda una red que proporciona rigidez celular y evita su deformación o encogimiento como resultado de la pérdida de agua.

Esto permite que las células de los tardígrados queden protegidas del estrés mecánico durante el estado de reposo. Por si esto fuera poco, el proceso resulta reversible, una vez que estos diminutos organismos encuentran un entorno que les pueda proveer agua, los filamentos retroceden a un ritmo que no provoca un estrés indebido en la célula, según se indica.

Los científicos ya sospechaban que algunas proteínas debían ser funcionales para este efecto, para comprobar esto, se propusieron investigar en un grupo de eutardígrados varías proteínas que pudieran explicar esto, encontrando 336 posibilidades.

Realizando observaciones en células humanas y de insectos, se pudo determinar que las proteínas CAHS eran las responsables de este fascinante mecanismo.

Esta investigación es solo el comienzo, pero se describe que este grupo de científicos espera que con este conocimiento se puedan «encontrar formas de mejorar la conservación de los materiales celulares y las biomoléculas en estado seco. Esto podría extender la vida útil de los materiales utilizados para la investigación, los medicamentos con fechas de caducidad cortas o incluso los órganos completos necesarios para los trasplantes».

Todos los detalles los puedes consultar en: PLOS BIOLOGY

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