Una misteriosa burbuja es captada a toda velocidad alrededor del agujero negro de nuestra galaxia

Esta es una imagen fija del agujero negro supermasivo Sagittarius A*, visto por la Event Horizon Collaboration (EHT), con una ilustración artística que indica dónde se encuentra la extraña burbuja según el modelo de los datos de ALMA y su órbita alrededor del agujero negro. (Crédito: EHT Collaboration, ESO/M. Kornmesser (Agradecimiento: M. Wielgus)).

En mayo de este año los astrónomos nos dieron una gran sorpresa, se trataba de la primera imagen de Sagitario A*, el colosal agujero negro que descansa en el corazón de nuestra galaxia. Ahora se ha encontrado un detalle peculiar en esta imagen: un punto caliente y brillante, una misteriosa burbuja que moviéndose a un 30% de la velocidad de la luz, en una órbita cerca del horizonte de eventos del agujero negro supermasivo en el centro de la galaxia.

Un reciente estudio describe que los astrónomos han detectado signos de un «punto caliente» que orbita Sagitario A*, el agujero negro supermasivo que se encuentra en el centro de nuestra galaxia, utilizando el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA). Se predice que la burbuja de gas orbita muy cerca del agujero negro, a una distancia unas cinco veces mayor que el límite del agujero negro (el horizonte de eventos). El descubrimiento podría ofrecer información para comprender mejor el entorno violento y dinámico en el centro de la Vía Láctea y Sagitario A* en particular.

El denominado «punto caliente», parece ser una burbuja de electrones extremadamente calientes que rodea a Sagitario A*, y se desplaza a una velocidad increíble. Tiene una órbita similar en tamaño a la de Mercurio, pero con la diferencia que la burbuja completó un giro en solo 70 minutos, eso quiere decir que ¡se desplaza a aproximadamente un 30% de la velocidad de la luz!

«Creemos que estamos ante una burbuja caliente de gas que gira alrededor de Sagitario A* en una órbita de tamaño similar a la del planeta Mercurio, pero que da una vuelta completa en sólo unos 70 minutos. Esto requiere una velocidad asombrosa de aproximadamente el 30% de la velocidad de la luz», dijo en un comunicado Maciek Wielgus, del Instituto Max Planck de Radioastronomía de Bonn (Alemania), que ha dirigido el estudio.

El video que aparece a continuación muestra una animación de un punto caliente (una burbuja de gas caliente), en órbita alrededor de Sagitario A*. Mientras que el agujero negro (centro) ha sido fotografiado directamente con el Event Horizon Telescope, la burbuja de gas representada a su alrededor no: su órbita y velocidad se infieren tanto de las observaciones como de los modelos.

Curiosamente, algunas de las observaciones se realizaron poco después de que el centro de nuestra galaxia emitiera una ráfaga o llamarada de energía de rayos X, que fue detectada por el telescopio espacial Chandra de la NASA. Se cree que estas llamaradas están asociadas a los llamados «puntos calientes», burbujas de gas caliente que orbitan muy rápido y cerca del agujero negro.

«Lo que es realmente nuevo e interesante es que, hasta ahora, estas llamaradas sólo estaban claramente presentes en las observaciones de rayos X e infrarrojos de Sagitario A*. Aquí vemos por primera vez un indicio muy fuerte de que los puntos calientes en órbita también están presentes en las observaciones de radio», dijo Wielgus, que también está afiliado al Centro Astronómico Nicolaus Copernicus, en Polonia, y a la Iniciativa de Agujeros Negros de la Universidad de Harvard, en Estados Unidos.

En la actualidad el conocimiento sobre estos monstruos cósmicos, que albergan millones de masas solares, es escaso, particularmente si pensamos en cómo pudieron llegar a adquirir tal cantidad de masa. Esta extraña burbuja podría ayudarnos a conocer su evolución y cómo los agujeros negros devoran la materia que está a su alcance.

Los hallazgos se publicaron en Astronomy & Astrophysics.

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