Los científicos logran cultivar plantas en suelo de la Luna por primera vez en la historia

Investigadores cultivan plantas en suelo lunar por primera vez. (Crédito: NASA).

Por primera vez en la historia, los investigadores han utilizado suelo de la Luna para cultivar plantas. Esto mejora las posibilidades de poder cultivar y cosechar ciertos vegetales en suelo lunar o en algún otro ambiente extraterrestre.

La planta cultivada se conoce como Arabidopsis thaliana, una especie que frecuentemente se utiliza en los laboratorios de biología. Se usaron muestras recolectadas en las misiones Apolo 11, 12 y 17, con solo un gramo de regolito asignado para cada planta, demostrando que esta planta puede germinar y crecer en diversos regolitos lunares.

El equipo agregó agua y luego semillas a las muestras y, se trasladan las bandejas en cajas de terrario en una sala limpia. En este ambiente se los investigadores fueron agregando una solución nutritiva cada día.

Rob Ferl, a la izquierda, y Anna-Lisa Paul mirando las placas llenas en parte con suelo lunar y en parte con suelos de control, ahora bajo luces de crecimiento LED. En ese momento, los científicos no sabían si las semillas germinarían en suelo lunar. (Créditos: foto UF/IFAS de Tyler Jones).

«¡Después de dos días, comenzaron a brotar!» dijo en un comunicado Anna-Lisa Paul, profesora de Ciencias Hortícolas en la Universidad de Florida, y quien es la primera autora del artículo. «Todo brotó. ¡No puedo decirte lo asombrados que estábamos! Cada planta, ya sea en una muestra lunar o en un control, se veía igual hasta aproximadamente el día seis».

Para el sexto día, lamentablemente las plantas no eran tan robustas en comparación con las plantas del grupo de control que crecían en ceniza volcánica. Las plantas crecían más lentamente y tenían raíces atrofiados; además, algunas tenían hojas atrofiadas y pigmentación rojiza, explica la NASA.

Esto significa que el crecimiento de las plantas en suelo lunar es un gran reto, todavía por superar. Los resultados muestran que las plantas del regolito lunar se desarrollaron lentamente y muchas mostraron morfologías de estrés severo. Los autores explican que todas las plantas cultivadas en suelos lunares expresaron de forma diferencial genes que indicaban estrés iónico, de forma similar a las reacciones de las plantas a la sal, los metales y las especies reactivas del oxígeno.

Para el día 16, había claras diferencias físicas entre las plantas que crecían en el simulador lunar de ceniza volcánica, a la izquierda, en comparación con las que crecían en el suelo lunar, a la derecha. (Créditos: foto UF/IFAS de Tyler Jones).

La NASA menciona en el comunicado que después de 20 días, justo antes de que las plantas comenzaran a florecer, el equipo cosechó las plantas, las molió y estudió el ARN. En un sistema biológico, los genes se decodifican en múltiples pasos. Primero, los genes, o ADN, se transcriben en ARN. Luego, el ARN se traduce en una secuencia de proteína. Estas proteínas son responsables de llevar a cabo muchos de los procesos biológicos en un organismo vivo. La secuenciación del ARN reveló los patrones de los genes que se expresaron, lo que mostró que las plantas estaban bajo estrés y habían reaccionado de la manera en que los investigadores han visto que Arabidopsis responde al crecimiento en otros entornos hostiles, como cuando el suelo tiene demasiada sal o metales pesados.

En resumen, podemos decir que las plantas han demostrado ser capaces de crecer en suelo extraído de la Luna, lo cual es algo que nunca se había hecho.  Sin embargo, queda claro que el suelo lunar no es un ambiente adecuado para estas, lo que significa que aún hay detalles significativos por mejorar.

Esta investigación es sumamente importante para el futuro de la exploración espacial. Lograr un uso eficiente del regolito lunar para el mantenimiento de la vida en las estaciones lunares es crucial para la supervivencia. La vida humana en otros mundos depende de la capacidad de las plantas para prosperar en entornos extraterrestres.

Los hallazgos aparecen en Communications Biology.

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