En Venus un día dura más que un año, este extraño comportamiento puede deberse a su atmósfera, sugiere un estudio

Venus capturado por la nave espacial Mariner 10 de la NASA. (Crédito: NASA/JPL-Caltech).

Venus, el planeta vecino, es el segundo planeta desde el Sol. Forma parte de los cuatro planetas terrestres (o rocosos) interiores, y a menudo se le llama gemelo de la Tierra porque es similar en tamaño y densidad, aunque hay diferencias radicales entre estos.

Sabemos que Venus es un mundo infernal, donde la vida tal y como la conocemos no sería posible. Tiene una atmósfera espesa y tóxica llena de dióxido de carbono y está perpetuamente envuelto en gruesas nubes amarillentas de ácido sulfúrico que atrapan el calor, provocando un efecto invernadero desbocado. Estas características lo han convertido en el planeta más caliente de nuestro sistema solar a pesar de no ser el más cercano al Sol.

Un extraño comportamiento de Venus es que tiene una rotación muy lenta, tanto que un año dura menos que un día. Es decir, tarda más en girar sobre su propio eje que en orbitar alrededor del Sol. Una investigación dice que se debe a su densa atmósfera de rápido movimiento, de hecho, si no sería por eso probablemente no rotaría.

«Pensamos en la atmósfera como una capa delgada y casi separada en la parte superior de un planeta que tiene una interacción mínima con el planeta sólido», dijo en un comunicado Stephen Kane, astrofísico de la UCR y autor principal del artículo. «La poderosa atmósfera de Venus nos enseña que es una parte mucho más integrada del planeta que afecta absolutamente a todo, incluso a la velocidad de rotación del planeta».

La gravedad de un objeto grande en el espacio puede impedir que un objeto más pequeño gire, un fenómeno llamado bloqueo de marea. Por ejemplo, el período orbital y de rotación de la Luna de es el mismo, por lo que solo vemos un lado de la Luna desde la Tierra. Esto es causado por las fuerzas de marea de la Tierra. Lo mismo puede pasar con planetas que orbitan cerca de su estrella.

Lo que trata de decirnos es que Venus es un planeta parcialmente bloqueado por las mareas. Tarda 243 días terrestres en girar una vez, pero su atmósfera hace circular el planeta cada cuatro días. Los vientos extremadamente rápidos hacen que la atmósfera se arrastre a lo largo de la superficie del planeta mientras circula, lo que ralentiza su rotación al tiempo que afloja el agarre de la gravedad del Sol, explican en el comunicado.

Si bien, esta característica se ha observado y es común en exoplanetas, en el sistema solar es inusual. Los exoplanetas están muy distantes y es muy complicado aprender de sus propiedades, por tanto, estos hallazgos en el vecindario son interesantes.

«Venus es nuestra oportunidad de corregir estos modelos, de modo que podamos comprender adecuadamente los entornos superficiales de los planetas alrededor de otras estrellas», dijo Kane. «Ahora mismo no estamos haciendo un buen trabajo para considerar esto. Estamos utilizando principalmente modelos de tipo terrestre para interpretar las propiedades de los exoplanetas. Venus está agitando los dos brazos diciendo: ¡mira aquí!».

La lenta rotación y densa atmósfera tiene consecuencias dramáticas en el clima. Las temperaturas en la superficie de Venus se acercan a los 500 grados Celsius. Desde aquí surge algo que todavía puede ser mucho más importante para nosotros: Aprender sobre los factores que contribuyeron a un estado de invernadero descontrolado en Venus también puede ayudar a mejorar los modelos de lo que podría suceder algún día con el clima de la Tierra.

El estudio aparece en Nature Astronomy.

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