Un cometa recientemente descubierto podría ser visible en el cielo nocturno de este mes

El cometa C/2021 O3 (Pan-STARRS) podría ser visible en el cielo nocturno de abril de 2022 o hasta inicios del próximo mes. (Imagen: istockPaulFleet).

Tenemos buenas noticias para los cazadores de eventos astronómicos, el cometa recientemente descubierto C/2021 O3 (Pan-STARRS) podría ser visible en el cielo nocturno de abril de 2022 o hasta inicios del próximo mes.

El 26 de julio del año pasado los astrónomos que utilizaron el Telescopio de reconocimiento panorámico y el Sistema de respuesta rápida, o telescopio ‘Pan-STARRS’., un reflector Ritchey-Chretien de 70,9 pulgadas (1,8 metros) estacionado en Haleakala, Hawái, descubrieron un nuevo cometa que fue denominado C/2021 O3 (Pan-STARRS).

Generalmente los cometas se encuentran muy distantes, en el vecindario contamos con unos que son restos congelados de la formación del sistema solar compuestos de polvo, roca y hielos. Su anchura oscila entre unos pocos kilómetros y decenas de kilómetros, pero al orbitar más cerca del Sol, se calientan y expulsan gases y polvo en una cabeza brillante que puede ser más grande que un planeta. Este material forma una cola que se extiende hasta millones de kilómetros.

La visibilidad de los cometas es impredecible, por lo que no tenemos ni idea de si este nuevo cometa podrá verse surcando el cielo nocturno. Pero su perihelio (punto más cercano al sol) será el 21 de abril con una distancia de 42,9 millones de km, lo que significa que se acercará más que Mercurio (el planeta más cercano al Sol). Normalmente esto conduciría a un aumento de luminosidad intrínseca en unas 16 magnitudes del cometa, posiblemente haciéndolo visible incluso a simple vista (tal vez).

Si bien, lo favorable para los observadores sería que el cometa simplemente aumente su brillo, existe la posibilidad de que el material en su núcleo se evapore provocando que se desintegre. Otra opción es que el cometa podría comenzar a girar tan rápidamente que se fractura y las piezas pequeñas acaban derritiéndose. En cualquiera de estos escenarios, no hay nada para ver… el cometa desaparece.

A pesar de ello, aún podemos considerar que el cometa sobreviva a las causas mencionadas durante su proximidad al Sol y tenga un estallido de brillo por unas semanas. Aunque no se sabe qué tan brillante aparecerá y probablemente no sea visible a simple vista, podría convertirse en un objeto binocular.

EarthSky explica que la observación del cometa C/2021 O3 (PanSTARRS) podría ser posible ya a finales de abril, aunque entonces el cometa estará en un crepúsculo más brillante que a principios de mayo. Por tanto, la visión mejorará ligeramente a principios de mayo. Incluso si somos capaces de ver este cometa con prismáticos, es posible (tal vez probable) que este visitante celeste solo haga una breve aparición en los cielos de los observadores aficionados… tal vez solo durante unos días. ¿Qué días? Del 3 al 7 de mayo son una posibilidad.

C/2021 O3 parece ser «nuevo» en el sistema solar interior, un visitante por primera vez. Quizás realizó un viaje de millones de años hasta aquí desde la parte exterior de la nube de Oort, lo que significa que esta oportunidad de verlo es única y lo más seguro es que luego se pierda para siempre.

De todos modos, debemos insistir en que no se emocione mucho si ve que se afirma que se acerca un cometa brillante. En astronomía «brillante» o «cerca» es un término relativo. Además, la mayoría de los cometas requieren ayuda óptica para ser vistos, de tal manera que no muchos pueden apreciarlos.

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