El rover Curiosity fotografió una pequeña y delicada «flor mineral» en Marte

Una foto de una «flor mineral» en marte captada por el rover Curiosity (Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS).

Recientemente el rover Curiosity se acercó a una inusual roca en Marte. El objeto que parece una pequeña flor es una formación mineral de apenas 1 cm de tamaño, con estructuras delicadas formadas por minerales que se precipitan del agua.

Curiosity tomó una foto de la diminuta flor mineral el 25 de febrero de 2022, sol 3397 de la misión Mars Science Laborator, cerca de Aeolis Mons (también conocido como Mount Sharp), en el corazón del cráter Gale de 154 kilómetros. La imagen es una composición de varias tomas tomadas con el Mars Hand Lens Imager de Curiosity, que toma primeros planos con una lupa. Esta técnica permite al rover obtener imágenes mucho más detalladas.

La NASA explica que la fusión de enfoque a bordo se realiza a veces en imágenes adquiridas en el mismo sol que la fusión, y a veces utiliza imágenes obtenidas en un sol anterior. La fusión de enfoque es un método para hacer una composición de imágenes del mismo objetivo adquiridas en diferentes posiciones de enfoque para enfocar todas (o tantas como sea posible) las características en una sola imagen.

Abigail Fraeman, científica adjunta del proyecto Curiosity, explicó en un hilo de Twitter que estas características que se vieron anteriormente estaban hechas de sales llamadas sulfatos. «Hemos visto estructuras como estas antes, sobre todo en Pahrump Hills. Allí, las características estaban hechas de sales llamadas sulfatos».

La roca con forma de flor, que ha sido bautizada como Sal de Espino Negro, es un rasgo diagenético, es decir, formado por minerales que se precipitaron a partir de agua antigua que se había mezclado previamente con la roca marciana, dijo a Live Science Abigail Fraeman, científica planetaria y subdirectora del proyecto del rover Curiosity. Los rasgos diagenéticos encontrados en Marte son similares en tamaño, pero pueden tener una forma ramificada, también conocida como forma dendrítica, como la sal de Blackthorn, o ser más redondeados o incluso esféricos, como otras rocas en la misma foto, añadió.

Estos hallazgos son emocionantes ya que podría ayudar a los investigadores a descubrir cuándo desapareció el agua líquida de Marte. «Podemos aprender más sobre la compleja y longeva historia del agua en Mount Sharp», dijo Fraeman. También menciona que podría revelar más información sobre cuánto tiempo el entorno podría haber sido potencialmente habitable para la vida.

Por otro lado, el rover Perseverance también hace lo suyo. En poco más de un año ha conseguido grandes hitos. Dentro de ellos está la recolección de muestras; en septiembre del año pasado recogió con éxito su primera muestra en un segundo intento y ahora lo ha hecho por séptima vez.

A diferencia del Curiosity, la NASA y la Agencia Espacial Europea en una misión conjunta planean enviar una nave espacial a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie -almacenadas por Perseverance- y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad, probablemente en el año 2031. Las muestras almacenadas podrían ser las primeras en la historia en traerse a la Tierra.

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