Una mutación pudo haber hecho que el coronavirus se convirtiera en una amenaza mundial

Todavía se desconoce de dónde vino el nuevo coronavirus, pero un reciente estudio señala una mutación que puede haber puesto a un coronavirus de murciélago en el camino para convertirse en un patógeno humano. El murciélago de herradura mayor ( Rhinolophus ferrumequinum , mostrado) es una especie de murciélago que se sabe que porta coronavirus. REMUS86 / ISTOCK / GETTY IMAGES PLUS

Un solo cambio en una proteína viral clave pudo haber ayudado al coronavirus detrás de la COVID-19 a dar el salto de los animales a las personas, lo que puso al virus en camino de convertirse en el flagelo que es hoy.

Esa mutación parece ayudar a que la proteína de pico del virus se adhiera fuertemente a la versión humana de una proteína huésped llamada ACE2, que el virus usa para ingresar e infectar células, informan los investigadores el pasado 6 de julio en la revista Cell. Esa capacidad de fijarse en las células humanas fue más fuerte con el virus mutado que con otros coronavirus que carecen del cambio. Además, el virus mutado se replica mejor en células pulmonares humanas cultivadas en laboratorio que las versiones anteriores del virus.

“Sin esta mutación, no creo que la pandemia hubiera sucedido como lo ha hecho”, dice James Weger-Lucarelli, virólogo de Virginia Tech en Blacksburg. La propagación global del coronavirus podría haber sido menos probable, dice. El origen exacto del coronavirus sigue siendo un misterio que los investigadores están tratando de desentrañar ( SN: 18/3/21 ). Pero averiguar cómo un virus animal adquirió la capacidad de infectar a las personas podría ayudar a los investigadores a desarrollar formas de evitar que vuelva a suceder, como con antivirales o vacunas, dice Weger-Lucarelli.

Los nuevos hallazgos insinúan que la mutación es importante, pero «es potencialmente uno de los múltiples» cambios que hicieron posible el salto de los animales a las personas, dice Andrew Doxey, biólogo computacional de la Universidad de Waterloo en Canadá, quien no participó en el estudio. «No es necesariamente la única mutación».

El virólogo Ramón Lorenzo Redondo está de acuerdo. Los investigadores emplearon un enfoque que no se usa típicamente para los virus, dice Redondo, de la Facultad de Medicina Feinberg de la Universidad Northwestern en Chicago. Eso significa que el método puede haber pasado por alto otras mutaciones importantes.

En el estudio, Weger-Lucarelli y sus colegas analizaron más de 182,000 planos genéticos del coronavirus, en busca de signos de mutaciones que podrían haber ayudado al virus a adaptarse y propagarse entre los humanos. El equipo comparó los cambios en los componentes básicos, o aminoácidos, de la proteína del pico del virus con cuatro coronavirus de murciélagos o pangolines que no infectan a las personas. Los científicos identificaron un intercambio que reemplazó el aminoácido treonina que se encuentra en los virus animales con el aminoácido alanina que se encuentra en el coronavirus que causa COVID-19.

Los investigadores predicen que la mutación, denominada T372A, elimina algunos azúcares que recubren la proteína Spike. Esos azúcares podrían estar «interfiriendo», dice Weger-Lucarelli, por lo que eliminarlos le da al virus un mejor acceso a ACE2 para penetrar en las células.

Los experimentos sugieren que eso es cierto. Una vez que un virus con una alanina ingresa a las células pulmonares humanas cultivadas en laboratorio, se replica más que las versiones con treonina, encontró el equipo. En el futuro, los investigadores planean explorar el papel que podrían haber desempeñado otras mutaciones para ayudar a un virus animal a adaptarse a los humanos.

No está claro cuándo el virus adquirió la mutación T372A, dice Arinjay Banerjee, virólogo de la Organización de Vacunas y Enfermedades Infecciosas de la Universidad de Saskatchewan en Saskatoon, Canadá, quien no participó en el estudio. Un coronavirus de murciélago con una treonina en ese lugar puede haber infectado a las personas primero y luego haber adoptado rápidamente una alanina, lo que ayuda a que el virus se transmita de manera más eficiente entre las personas. O es posible que la alanina apareciera en murciélagos o en otro animal antes de dar el salto… «Esas preguntas, creo, aún están pendientes», dice Banerjee.

Esta historia fue publicada originalmente por Science News, una organización de noticias independiente sin fines de lucro, y se vuelve a publicar en este medio con su permiso. 

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