Lepra vista en chimpancés salvajes por primera vez en la historia

Durante mucho tiempo se ha considerado que el hospedero principal de Mycobacterium leprae (el agente etiológico causante de la lepra) es el humano, y en ocasiones puede infectar a ciertos primates en cautiverio. Sin embargo, un equipo de científicos ha documentado por primera vez casos de lepra en chimpancés salvajes, en lo profundo de África occidental, quienes aseguran que los chimpancés no contrajeron la enfermedad de los humanos y ha surgido de una fuente desconocida.

En su estudio, publicado en una versión de preimpresión que no ha sido revisada por pares en bioRxiv, el equipo informa sobre brotes de lepra que han afectado a dos poblaciones silvestres de chimpancés de la especie Pan troglodytes verus, en el Parque Nacional Cantanhez de Guinea-Bissau y en el Parque Nacional Taï en Côte d’Ivoire.

Utilizando cámaras que se colocaron en zonas estratégicas de la zona donde habitan los chimpancés, el equipo pudo capturar imágenes de por lo menos cuatro ejemplares con lesiones y desfiguraciones en el rostro, muy similares a las que afectan a los humanos infectados por Mycobacterium leprae.

Lesiones distintivas de la lepra, en el rostro de un chimpancé macho del Parque Nacional Taï.

Para confirmar si se trataba del mismo agente etiológico y de la misma enfermedad, el equipo recolectó muestras de heces de los primates para su posterior análisis en laboratorio. Para su sorpresa, las pruebas moleculares enfocadas al análisis de ADN mediante PCR (Reacción en Cadena de la Polimerasa) detectaron la presencia de Mycobacterium leprae. 

Para confirmar aún más la infección, el equipo envió muestras de piel al Centro Alemán de Primates en Göttingen, para análisis histopatológicos, los cuales dieron positivos a bacilos acidorresistentes (Mycobacterium es una bacteria catalogada dentro de este tipo cuando se tiñen con métodos específicos).

Si bien la lepra se ha visto anteriormente en chimpancés cautivos y otros primates, esta es la primera vez que se ha documentado en poblaciones silvestres. “Nuestros hallazgos desafían la suposición de larga data de que los humanos son el principal reservorio de M. leprae, y sugieren que este patógeno puede emerger esporádicamente de fuentes ambientales”, explican los autores en su artículo que se encuentra a la espera de la revisión por pares. 

¿Cómo es que se infectaron los chimpancés con la enfermedad? El equipo de investigación aún desconoce las causas, aunque tienen la sospecha de que provino de un animal o una fuente ambiental desconocida.

Los hallazgos han sido publicados en su formato de preimpresión en bioRxiv, y la puedes ver aquí.

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Alan Steve tiene una licenciatura en Bioquímica Clínica por la Universidad Nacional Autónoma de México y hace trabajo de investigación en la Unidad de Genética y Diagnóstico Molecular del Hospital Juárez de México. En internet, Alan es fundador de la comunidad Enséñame de Ciencia.