Descubren en Galápagos una tortuga gigante que se creía extinta desde hace más de 100 años.

«Fernanda», la tortuga hembra encontrada en la isla Fernandina en 2019.
(Créditos: Galapagos Conservancy)

En un hecho sorprendente, la dirección del Parque Nacional Galápagos (PNG) ha anunciado el hallazgo de una tortuga gigante cuya especie se creía extinta hace más de un siglo. El hecho se dio a conocer a mediados de mayo de este año, cuando el equipo anunció en la página oficial de Galápagos Conservancy (una organización de conservación con sede en Estados Unidos) el descubrimiento de una tortuga gigante en la Isla Fernandina, en una expedición realizada en 2019 a dicha región.

De acuerdo con el medio, la tortuga recién descubierta tenía aspectos similares a la tortuga gigante fernandina (Chelonoidis phantasticus), misma que fue reportada por última vez en 1906, y que se había considerado como extinta.

Para verificar si existía una similitud entre ambas especies, el equipo de expedición recabó muestras del ejemplar y las mandaron a los genetistas de la Universidad de Yale, dirigidos por la Dra. Gisella Caccone, quienes confirmaron la similitud genética entre esta nueva tortuga y la tortuga gigante fernandina reportada por última vez hace más de 100 años. «Uno de los mayores misterios en las Islas​​Galápagos, ha sido la tortuga gigante de la isla Fernandina. El redescubrimiento de esta especie perdida pudo haber ocurrido justo a tiempo para salvarla», explica en un comunicado James Gibbs, vicepresidente de Ciencia y Conservación de Galápagos Conservancy.

Sin embargo, el equipo teme que el ejemplar de tortuga recién descubierto, a quien han llamado “Fernanda”, corra con el mismo destino del “Solitario George”, un macho de tortuga gigante Chelonoidis abingdoni que murió en 2012, y cuyos intentos por lograr su reproducción para salvar su especie fracasaron totalmente. «Ahora necesitamos con urgencia completar la búsqueda de la isla para encontrar otras tortugas» explica Gibbs en el comunicado.

Por tal motivo, el equipo tiene planes de volver a la isla Fernandina, en un intento desesperado de encontrarle pareja a “Fernanda” y lograr salvar su especie de la extinción. Sin embargo, el hecho de que la isla se encuentre dominada por la actividad volcánica, supone un reto para el equipo en encontrar a tiempo un macho de la misma especie. De encontrarse, el equipo planea supervisar el cautiverio, desde el apareamiento hasta la crianza de los ejemplares juveniles (de lograrse la reproducción), y posteriormente serán devueltos a su hábitat natural. 

La población actual de tortugas gigantes en las islas Galápagos representa solamente entre el 10 y el 15% de sus números históricos, estimados entre 200.000 y 300.000 individuos, explica BBC News en un nota realizada en torno a “Fernanda”. Por ello, encontrar un macho de la misma especie no será tarea fácil. Aún así, hay esperanzas.

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Alan Steve tiene una licenciatura en Bioquímica Clínica por la Universidad Nacional Autónoma de México y hace trabajo de investigación en la Unidad de Genética y Diagnóstico Molecular del Hospital Juárez de México. En internet, Alan es fundador de la comunidad Enséñame de Ciencia.