¿Insectos en peligro de extinción? Una reacción en cadena alarmante para muchas especies.

Los insectos de todo el mundo se encuentran en una crisis, de acuerdo con un pequeño pero creciente número de estudios a largo plazo que muestran disminuciones en las poblaciones de invertebrados. Nuevos informes sugieren que el problema está más extendido de lo que pensábamos, pues se ha perdido un gran número de insectos en un bosque nacional prístino en Puerto Rico, y los animales que se alimentan de insectos del bosque también han desaparecido.

En 2014, un equipo internacional de biólogos estimó que, en los últimos 35 años, la abundancia de invertebrados como los escarabajos y las abejas había disminuido en un 45%. En lugares donde se dispone de datos de insectos a largo plazo, principalmente en Europa, el número de insectos está cayendo en picada. Un estudio realizado apenas unos años atrás, mostró una disminución del 76% en insectos voladores en las últimas décadas en las reservas naturales de Alemania.

Uno de los más recientes informes, publicado en National Academy of Sciences, muestra que esta sorprendente pérdida de abundancia de insectos se extiende en el continente americano. Los autores del estudio implican al cambio climático y a la contaminación ambiental en la pérdida de invertebrados tropicales.

Abeja en el aire. Crédito: Nerko_e (Getty Images).

Bradford Lister, un biólogo del Instituto Politécnico Rensselaer en Nueva York, ha estado estudiando insectos de la selva tropical en Puerto Rico desde la década de 1970. Si Puerto Rico es «la isla del encanto», entonces su bosque lluvioso es «el bosque encantado», expresó el biólogo aludiendo a la gran diversidad de fauna en la región. Después de 40 años, Lister volvió a la región con su colega Andrés García, ecólogo de la Universidad Nacional Autónoma de México. Lo que los científicos vieron fue algo alarmador, pues habían menos pájaros revoloteando por encima y las mariposas, una vez abundantes, casi habían desaparecido.

García y Lister, una vez más, midieron los insectos del bosque y otros invertebrados, un grupo llamado artrópodos que incluye arañas y ciempiés. Cada técnica empleada reveló que la biomasa (el peso seco de todos los invertebrados capturados) había disminuido significativamente desde 1976 hasta nuestros días. La muestra de barrido de biomasa disminuyó a un cuarto de lo que había sido anteriormente.

El entomólogo de la Universidad Estatal de Louisiana, Timothy Schowalter, ha estudiado este bosque desde la década de 1990. La investigación es consistente con sus datos, así como los estudios europeos de biomasa. Los autores también estudiaron a los lagartos anolis, que comen artrópodos en la selva tropical. Compararon estos números con los de la década de 1970. La biomasa de este tipo de lagarto se redujo en más del 30%. Algunas especies han desaparecido por completo del bosque.

Por otra parte, las ranas y las aves también cayeron en picada. Otro equipo de investigación usó redes de niebla para capturar aves en 1990, y nuevamente en 2005. Las capturas disminuyeron en un 50%. Un brillante pájaro verde llamado el Todus mexicanus, que come insectos casi exclusivamente, disminuyó en un 90%.

El Todus mexicanus, una especie que se encuentra en situación alarmante debido a la disminución de insectos. Crédito de imagen: neil bowman (Getty Images)

Los autores de un estudio de 2017 sobre insectos voladores desaparecidos en Alemania sugirieron otros posibles culpables, incluidos los pesticidas y la pérdida de hábitat. Los artrópodos de todo el mundo también tienen que lidiar con patógenos y especies invasoras.

Lister advirtió que la pérdida de insectos y artrópodos podría desgastar aún más la red alimenticia de la selva tropical, haciendo que las especies de plantas se extingan sin polinizadores. Por otra parte, el hecho de que desaparezcan los insectos involucrados en la dieta de muchos animales, puede traer como consecuencia una extinción de estas especies». Si los bosques tropicales desaparecen, será otro fracaso catastrófico de toda la Tierra».

La investigación fue publicada en National Academy of Sciences, y la puedes ver aquí.

Referencias bibliográficas:

  • Lister, B and Garcia, A. Climate-driven declines in arthropod abundance restructure a rainforest food web. PNAS, DOI: org/10.1073/pnas.1722477115
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