Descubren tres bacterias desconocidas para la ciencia a bordo de la Estación Espacial Internacional.

Investigadores de Estados Unidos e India que trabajan con la NASA han descubierto cuatro cepas de bacterias que viven en diferentes lugares de la EEI, tres de las cuales eran, hasta ahora, completamente desconocidas para la ciencia. Tres de las cuatro cepas se aislaron en 2015 y 2016: una se encontró en un panel superior de las estaciones de investigación de la ISS, la segunda se encontró en la Cúpula , la tercera se encontró en la superficie de la mesa del comedor; el cuarto se encontró en un antiguo filtro HEPA devuelto a la Tierra en 2011.

Las cuatro cepas pertenecen a una familia de bacterias que se encuentran en el suelo y el agua dulce; participan en la fijación de nitrógeno, el crecimiento de las plantas y pueden ayudar a detener los patógenos de las plantas.

Quizá usted se pregunte qué estaban haciendo esas bacterias del suelo en la ISS, pero los astronautas que viven en la estación espacial han estado cultivando pequeñas cantidades de alimentos durante años, por lo que no es sorprendente que hayamos encontrado microbios relacionados con las plantas a bordo.

Una de las cepas (la encontrada en el filtro HEPA) se identificó como una especie llamada  Methylorubrum rhodesianum. Las otras tres fueron secuenciadas y se encontró que todas pertenecen a la misma especie, previamente no identificada, y las cepas se denominaron IF7SW-B2T, IIF1SW-B5 e IIF4SW-B5.

Árbol filogenético basado en el genoma que muestra la relación filogenética de las cepas de Methylobacterium con miembros de la familia Methylobactericeae.

 

El equipo, dirigido por el genetista Swati Bijlani de la Universidad del Sur de California, ha propuesto llamar a la nueva especie Methylobacterium ajmalii en honor a Ajmal Khan, un renombrado científico de la biodiversidad de la India. Este nuevo hallazgo también está estrechamente relacionado con una especie ya conocida llamada  M. indicum.

«Para cultivar plantas en lugares extremos donde los recursos son mínimos, el aislamiento de nuevos microbios que ayudan a promover el crecimiento de las plantas en condiciones estresantes es esencial», explicaron en un comunicado de prensa dos miembros del equipo, Kasthuri Venkateswaran y Nitin Kumar Singh del JPL de la NASA.

Especie de Methylobacterium organophilum.

 

Teniendo en cuenta que ya sabemos que estos microbios pueden sobrevivir a las duras condiciones de la Estación Espacial Internacional, el equipo sometió las cuatro cepas a un análisis genético para buscar genes que pudieran usarse para ayudar a promover el crecimiento de las plantas.

Los investigadores encontraron que una de las cepas ISS, IF7SW-B2T, tenía genes prometedores involucrados en el crecimiento de las plantas, incluido un gen que codifica para una enzima, que promueve la división celular en raíces y brotes.

Hay mucha investigación por hacer aquí: los investigadores reconocen que apenas han arañado la superficie de la diversidad microbiana en la estación espacial. Ya se han recolectado alrededor de 1,000 muestras en la ISS, pero aún están esperando un viaje de regreso a la Tierra.

¡Imagínense los emocionantes microbios espaciales que aún no hemos descubierto!

 

La investigación se ha publicado en Frontiers in Microbiology.

Una versión original de este artículo fue publicada en Science Alert.

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