Sorprendentes babosas marinas que se autodecapitan y pueden hacer crecer un cuerpo completamente nuevo.

La regeneración es una habilidad bastante extendida en el reino animal: para aumentar las posibilidades de supervivencia a largo plazo, bastaría simplemente con una opción de regenerar miembros u órganos enteros, algo que parecería imposible. Pero dos especies de babosas de mar hacen esto realidad.

Ejemplar autodecapitado de babosas de mar sacoglossan.

Pueden decapitarse a sí mismos y luego hacer crecer un cuerpo completamente nuevo desde el cuello hacia abajo, con órganos completamente funcionales. Ni siquiera es una táctica reproductiva: el cuerpo desechado finalmente muere, mientras que la babosa sigue viviendo con su nuevo cuerpo. No está muy claro por qué estos dos animales (Elysia cf. marginata y E. atroviridis) desarrollaron este “superpoder”, pero los biólogos Sayaka Mitoh y Yoichi Yusa de la Universidad de Nara en Japón creen que puede ayudar a librar a las babosas de parásitos molestos que dificultan su reproducción.

El descubrimiento, informan los investigadores, fue accidental. En su laboratorio, Yusa y sus alumnos estudian a las babosas marinas durante todo su ciclo de vida. Mitoh estaba trabajando con los animales, cuando un día vio que uno de ellos se había “autotomizado”; es decir, dejó caer parte de su cuerpo, como un lagarto que deja caer la cola. Sin embargo, em este caso no era una cola: todo el cuerpo había caído y la cabeza se movía por sí sola.

«Nos sorprendió ver que la cabeza se movía justo después de la autotomía», comentan los investigadores. «Pensamos que moriría pronto sin un corazón y otros órganos importantes, pero nos sorprendió nuevamente descubrir que más tarde había regenerado todo su cuerpo». Los investigadores se propusieron estudiar lo que estaba sucediendo y encontraron un proceso asombroso.

A las pocas horas de la autotomía, las cabezas de las babosas jóvenes comenzaron a alimentarse. La herida en el cuello sanaron a los pocos días; el corazón comenzó a regenerarse en una semana, y en solo tres semanas, la babosa de mar tenía un cuerpo completamente nuevo.

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De izquierda a derecha: día 0, día 7, día 14 y día 22. (Mitoh & Yusa, Curr. Biol., 2021)

Las babosas “más viejas” no parecían tener la misma capacidad de recuperación. Una vez que sus cuerpos se cayeron, continuaron moviéndose, pero no se alimentaron, muriendo después de unos 10 días. Aunque se desconoce el desencadenante de la autotomía de las babosas marinas, hay algunas pistas que sugieren por qué podrían querer volver a crecer todo su cuerpo.

En primer lugar, todas las babosas marinas que se decapitaron estaban infestadas de parásitos. Cuando recuperaron sus cuerpos, las babosas estaban libres de parásitos. Además, no se “autodecapitaron” los ejemplares que estaban libres de parásitos.  Algunos individuos de E. atroviridis capturados en la naturaleza tenían parásitos solo en partes de sus cuerpos; en esos casos, las babosas marinas parecen haberse autodirigido y volver a crecer solo en esas partes de sus cuerpos. Finalmente, el equipo imitó los ataques de los depredadores para averiguar si, como los lagartos, por ejemplo, las babosas marinas pueden dejar caer una parte de su cuerpo como medio de escape. No funcionó y las babosas marinas permanecieron intactas.

Dado que otras especies pueden autotomizar partes de su cuerpo como un medio para eliminar los parásitos, en esta etapa la interpretación de los investigadores parece la más probable.

Mientras tanto, el equipo todavía está un poco confundido sobre cómo las cabezas de las babosas marinas pueden permanecer vivas separadas de los cuerpos que contienen corazones y otros órganos importantes. Creen que podría tener algo que ver con la forma en que estas babosas producen energía. Las babosas marinas Sacoglossan comen algas, pero no solo las digieren. Sus cuerpos incorporan los cloroplastos de las algas, lo que permite a las criaturas realizar la fotosíntesis, un fenómeno fascinante conocido como cleptoplastia. Los investigadores creen su capacidad de realizar fotosíntesis durante un corto período puede mantener las cabezas vivas el tiempo suficiente para regenerar un cuerpo. Esto también explicaría cómo los cuerpos pueden seguir moviéndose durante tanto tiempo sin cabezas que los alimenten.

La extraña autotomía de cuerpo entero de E. cf marginata y E. atroviridis, por lo tanto, representa una excelente oportunidad de investigación, dijeron los investigadores. «Como el cuerpo suele estar activo durante meses, es posible que podamos estudiar el mecanismo y las funciones de la cleptoplastia utilizando órganos vivos, tejidos o incluso células», dijo Mitoh.

 

La investigación se ha publicado en Current Biology.

Una versión original de este artículo fue publicada en Science Alert.

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