Descubiertos nuevos depósitos de tierras raras más allá de China: el oro de siglo XXI

Las llamadas “tierras raras” son los elementos más peculiares de la tabla periódica, y además son bastante apreciados en todo el mundo. No es novedad saber que las fuentes más conocidas y económicamente viables de estos elementos se encuentran en China, donde más del 80% de ellas se refinan. Ahora, un equipo de investigadores y geólogos han descubierto una nueva forma de encontrar depósitos desconocidos de tierras raras en todo el mundo.

Las tierras raras son un grupo muy variado de elementos químicos. Su nombre de tierras es utilizado, porque en la historia de la química, a los óxidos se les llamaba tierras y a este grupo de elementos se les quedó acuñado tal nombre. Se ha dado el nombre de tierras raras al conjunto de 17 elementos químicos: escandio, itrio y los 15 elementos del grupo de los lantánidos. El escandio y el itrio se incluyen entre las tierras raras porque aparecen frecuentemente mezclados con los lantánidos en los mismos yacimientos.

Las tierras raras son insustituibles para la fabricación de productos industriales avanzados de alta tecnología debido a sus propiedades, entre las que destacan las luminiscentes y catalíticas. Debido a estas peculiaridades, son utilizadas en la fabricación de imanes (una parte vital de casi todos los aparatos electrónicos y domésticos de uso cotidiano; por otra parte, también destaca su uso en la creación de motores y en sistemas específicos de de cohetes.

Aunque las fuentes de tierras raras se distribuyen de manera homogenea en todo el mundo, hay muy pocas fuentes que sean económicamente viables. En este punto, los geólogos Sönke Brandt, Reiner Klemd, Marc Fassbender y Karsten Haase descubrieron un indicador que puede identificar tales depósitos.

En sus investigadores, los científicos inspeccionaron muestras de rocas de la mina de fluorita Vergenoeg en Sudáfrica y descubrieron que los cristales de fayalita en el sedimento de magma similar al granito pueden contener grandes cantidades ​​de tierras raras. El mineral, que es de color marrón rojizo a negro, se extrae principalmente para su uso como piedra preciosa y también se utiliza para arenado. La fayalita se puede encontrar en todo el mundo en rocas ígneas y rocas abisales. Dado que ​​las tierras raras son cada vez más escasas, el descubrimiento de fayalita como una nueva fuente potencial para localizar nuevos depósitos de tierras raras es extremadamente importante para la economía.

La investigación ha sido publicada en la revista Geology.

 

Referencia:

Cumulate olivine: A novel host for heavy rare earth element mineralization

DOI: 10.1130 / G48417.1

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Alan Steve tiene una licenciatura en Bioquímica Clínica por la Universidad Nacional Autónoma de México y hace trabajo de investigación en la Unidad de Genética y Diagnóstico Molecular del Hospital Juárez de México. En internet, Alan es fundador de la comunidad Enséñame de Ciencia.